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El origen del zorro del Ártico descubierto en el Tíbet


Guillermo Carlos Vilanova Arroyo – Madrid 13/06/2014

Encontrados fósiles de una nueva especie en el Tíbet que esclarecen los orígenes del zorro del Ártico.

Los científicos siempre habían pensado que el zorro del Ártico (Vulpes Lagopus), evolucionó en Europa al mismo tiempo que la capa de hielo se expandió durante el periodo glacial que vivió la Tierra hace 2,6 millones de años. Sin embargo, la evidencia fósil sugiere que este animal se “pre-adaptó” a vivir en el frío y duro ambiente de los terrenos del Tíbet.

Un grupo de paleontólogos vertebrados del Museo de Historia Natural de Los Ángeles en California, liderados por el paleontólogo Xiaoming Wang, se encontraron con unas mandíbulas y dientes en rocas de 4.730 metros sobre el nivel del mar mientras escalaban las montañas tibetanas.

Los fósiles, que fueron desenterrados en la Cuenca de Zanda y la Cuenca del Paso Kunlun, no se corresponden con ninguna de las 20 especies de zorro conocidas, por lo que representan una nueva especie, tal y como explican Wang y su equipo en Proceedings of the Royal Society. Esta especie fue bautizada por los investigadores con el nombre de “Vulpes qiuzhudingi”, en honor al Qiu Zhuding, un paleontólogo prominente de la Academia China de Ciencias de Pekín.

Carnívoros Extremos

La mayoría de los zorros comen tanto carne como plantas. Sin embargo, los dientes de esta especie son los de un animal que solo se alimenta a base de carne, y son de típicos depredadores que viven en ambientes extremadamente fríos, incluyendo osos polares, zorros del Ártico, y lobos del Ártico. “esta nueva especie tibetana y el zorro del Ártico muestran una gran similitud en su adaptación dental para carnívoros extremos,” dice Wang.

El espécimen fue extraído de unas ancianas rocas de entre 3,6 y 5,1 millones de años de longevidad. Wang explica: “Son los primeros fósiles parecidos al zorro del Ártico encontrados fuera de las regiones árticas”, y añade, “esta situación parece clarificar que tenemos un ancestro de los zorros ártico en el alto Tíbet”.

Mikael Fortelius, un paleontólogo evolucionista de la Universidad de Helsinki, piensa que el zorro del Ártico es solo otro de varios animales icónicos de la Edad de Hielo en tener sus ancestros en la meseta tibetana, como por ejemplo en rinoceronte lanudo o el leopardo de nieve. Fortelius cree que el estudio “preveé de un fuerte apoyo a la hipótesis –fuera del Tíbet-”, que propone que los animales que se adaptaron a al frío y nevado clima del Tíbet, se esparcieron más adelante a otras partes del mundo junto con la expansión de sus hábitats durante las eras heladas.

Diversidad de opiniones

No todo el mundo está convencido. Lars Werdelin, paleontólogo de vertebrados en el Museo Sueco de Historia Natural en Stocolmo piensa que “la evidencia de que los zorros Árticos vienen de un descendiente tibetano no es muy fuerte”.

El hecho de que esta especie tibetana y el zorro del Ártico son las dos únicas especies extremadamente carnívoras no significa necesariamente que una dio lugar a la otra, sino que “es igualemnte plausible que esos rasgos evolucionaran independientemente en respuesta de condiciones climáticas similares”, dice Werdelin.
Fuente de la imagen: imagenesfullhd.com

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